후각 기능으로 본 건강 이상 신호 5

 

순간 스쳐 지나간 사람의 향긋한 향수 냄새, 음식점에서 솔솔 새어 나오는 구수한 음식 냄새가 불현듯 과거의 어느 한 시점을 떠올리게 만들 때가 있다. 냄새는 편안하고 안락한 기분을 일으키는 원동력이 된다. 하지만 냄새가 항상 이처럼 사람을 위로하고 행복하게 만드는 건 아니다. 쾌쾌하고 불쾌한 냄새가 난다고 느끼거나 아예 냄새를 감지하지 못한다면 건강에 이상이 있다는 신호일 수 있다.

 

후각 이상 증세로는 존재하지 않는 냄새를 맡는 ‘환취증’, 과거 맡았던 냄새와 다르게 인지하는 ‘착후각’, 냄새를 제대로 못 맡는 ‘후각감퇴’, 후각 능력을 완전히 상실한 ‘후각소실’ 등이 있다. 이 같은 증상은 특정한 질환과 연관돼 나타날 가능성이 있다. 미국 건강지 프리벤션에 따르면 후각 이상은 다음과 같은 질환과 연관관계에 놓여있다.

 

 

 

알츠하이머

미국 플로리다대학교 연구팀이 실험참가자들을 대상으로 왼쪽 콧구멍과 오른쪽 콧구멍을 번갈아가며 막고 땅콩버터 냄새를 맡도록 했다. 그 결과, 왼쪽 콧구멍으로 버터 냄새를 감지하지 못한 실험참가자들이 알츠하이머 초기단계일 가능성이 높다는 점이 확인됐다.

 

왼쪽 콧구멍의 후각 기능을 상실했다면 알츠하이머의 초기 징후일 가능성이 높다는 것이다. 이 같은 증상은 알츠하이머의 일반적인 진단 기준을 충족하기 전부터 나타나기 때문에 좀 더 일찍 알츠하이머 가능성을 예측할 수 있는 징후다.

 

파킨슨병

냄새를 제대로 맡으려면 는 물론 뇌 기능도 정상적으로 작동해야 한다. 코의 윗부분에는 후각 신경세포가 있는데, 냄새를 지각하게 되면 이 신경세포가 냄새가 들어왔다는 메시지를 뇌에 전달한다.

 

부엌에서 끓는 찌개 냄새, 배기가스에서 나는 매캐한 냄새를 감지하지 못한다면 에 이상이 있다는 신호로도 볼 수 있다는 것이다. 알츠하이머와 마찬가지로 퇴행성 뇌질환인 파킨슨이 후각 이상을 일으키는 것은 그다지 놀라운 사실이 아니라는 의미다.

 

 

 

고혈압

고혈압을 일으키는 원인 중 하나는 짜게 먹는 식습관이다. 소금 섭취량이 늘어나면 자극적인 맛에 길들여져 후각 기능 역시 점점 손상을 입게 된다. 맛을 좌우하는 요인의 90%는 후각에 달려있다. 맛을 제대로 느끼지 못한다는 의미는 냄새를 맡는 기능에 이상이 있다는 의미로 받아들일 수 있다는 것이다. 또 이처럼 후각이 나빠지면 음식 맛을 제대로 못 느껴 식습관이 나빠지고, 그로 인해 고혈압 위험률이 더욱 높아지는 악순환에 빠진다.

 

 

 

비만과 당뇨

음식의 향과 을 잘 못 느낀다면 많이 먹어도 만족감을 느끼지 못한다. 이로 인해 자신도 모르는 사이 음식 섭취량이 늘어나게 된다. 과식하는 습관이 생겨 과체중 혹은 비만이 될 가능성이 높아지며 제2형 당뇨의 위험률을 높인다.

 

후각이 떨어졌다면 무조건 걱정해야 할까?

예전보다 냄새를 잘 못 맡는다고 해서 무조건 겁낼 필요는 없다. 특별한 질환이 없어도 나이가 들면 누구나 후각 기능이 조금씩 떨어진다. 후각기능에 이상이 있다고 느낄 땐 일단 3개월 정도 상태를 지켜보고 지속적으로 후각상태가 나쁘다고 판단될 때 병원에 방문해 검사를 받아보면 된다.

 

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