동거 파트너 유전자, 내 건강에 영향(연구)

룸메이트(동거 파트너)의 유전자가 내 건강에 영향을 끼칠 가능성이 있음을 시사하는 동물실험 결과가 나왔다. 룸메이트가 내 행동에 이상하고 설명하기 힘든 영향을 미친다면, 그건 룸메이트의 유전자 때문이라는 뜻이다.

영국 힝스턴 소재 유럽생물정보학연구소(EBI)의 연구결과에 따르면 동거집단 내 한 생쥐의 유전자는 다른 생쥐의 건강에 다양하게 영향을 끼칠 수 있는 것으로 나타났다. 특히 동거집단 내 생쥐들은 한 생쥐의 성장률·면역시스템 기능 등 유전형질에 영향을 줌으로써 건강에 영향을 미치는 것으로 밝혀졌다.

이번 연구의 주요저자인 EBI의 포스트닥 연구원 아멜리에 보드는 “사회적 파트너들의 유전자 구성에 주의를 기울여야 한다”고 밝혔다. 왜냐하면, 자신의 유전자보다는 다른 사람 유전자가 건강에 훨씬 더 많은 영향을 미칠 수 있기 때문이다. 그는 “이는 예전에는 몰랐던 사실”이라며 “사회적 파트너가 개인의 건강에 영향을 줄 수 있기 때문에 각 개인을 상호 무관한 존재로 봐선 안 된다는 뜻”이라고 분석했다.

과학자들은 사회적 상호작용이 건강·질병과 밀접하게 관련이 있다는 것을 예전부터 알고 있었다. 예컨대 또래 집단의 압력은 10대 청소년의 흡연 가능성을 높일 수 있다. 하지만 한 동물의 유전자 구성이 동거 동물의 유전형질에 얼마나 영향을 끼치는지는 알려져 있지 않다.

연구팀은 이웃 생쥐가 함께 사는 생쥐에게 영향을 미칠 수 있는 유전형질을 40개 이상 확인했다. 그들은 동거집단 내 어떤 생쥐의 유전자가 다른 생쥐의 불안수준·면역기능·체중·상처치유속도 등 각종 유전형질의 평균 약 10%에 영향을 준다는 사실을 발견했다.

보드 박사는 “이번 연구는 인간 개체군의 복잡한 유전적 형질의 연구에 적용할 수 있기 때문에, 앞으로 이 가능성에 관심을 가져야 할 것”이라고 밝혔다.

그는 야간 올빼미형 인간와 함께 사는 아침형 인간의 사례를 들었다. 아침형 인간이 동거 파트너인 올빼미형 인간과 함께 밤늦게까지 자지 않고 지내면, 수면 부족으로 몹시 짜증을 내는 질병에 걸릴 수 있다. 밤늦게까지 잠을 자지 않는 동거 파트너의 유전적 성향이 내 행동을 바꾸고 건강에 좋지 않은 영향을 줄 수 있다는 것이다.

하지만 이번 생쥐 실험에서는 명백하거나 충분히 설명할 수 있는 결과도 있었다. 예컨대 회색 생쥐와 함께 사는 검은 생쥐는 다른 검은 생쥐와 동거하는 검은 생쥐보다 더 상처치유 속도가 빨랐으나, 연구팀은 그 원인을 규명할 수 없었다. 회색 생쥐는 다른 회색 생쥐와 함께 살 때보다 검은 생쥐와 함께 살 때, 불안감을 덜 느꼈다. 동거 생쥐들에게 모든 유전형질에 걸쳐 긍정적 또는 부정적 영향을 미치는 생쥐 유형은 없었다. 또 면역시스템과 관련된 일부 유전형질의 경우엔 사회적 유전자가 유전자 발현(표현) 방식의 약 30%에 영향을 미치는 것으로 나타났다.

이번 연구는 EBI 올리버 스테글이 주도했다. EBI는 22개 회원국이 지원하는 유럽분자생물학연구소(EMBL)의 산하조직으로, 유럽 5개국에 연구소를 두고 있다. 연구팀의 목표는 유전적 배경과 환경의 표현형 특질을 형성하는 방식, 즉 유전자가 어떻게 발현되는지를 규명하는 데 있다.

보드 박사는 “진행 중인 연구가 환자와 의사에게 질병에 대한 사회적 영향력을 알려주고, 나쁜 사회적 영향력을 줄이고 좋은 사회적 영향력을 높이는 방법에 대한 단서를 제공할 수 있을 것”이라고 밝혔다. 이 내용은 ‘플로스 유전학’(PLOS Genetics) 저널에 발표됐고 성 전문 인터넷신문 속삭닷컴이 보도했다. (사진=shutterstock.com)

김용 기자 ecok@kormedi.com

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