“흡연자에 폐암 많은 것은 유전자 손상 때문”

 

흡연으로 인한 폐암 원인 규명

담배를 피우면 폐암 발생 위험이 높아진다는 것은 잘 알려진 사실이다. 그런데 그 이유 중 하나가 바로 흡연으로 인한 유전자 변형 때문이라는 점이 밝혀졌다.

또 흡연자에게 주로 발생하는 편평상피폐암의 경우 동양인과 서양인 사이의 인종적 차이가 별로 없다는 사실도 처음으로 확인됐다.

삼성서울병원 박근칠 교수팀은 국내 편평상피세포 폐암 환자 104명의 유전체 전부를 미국 브로드 연구소와 공동으로 분석해 이 같은 결론을 얻었다고 13일 밝혔다.

아시아에서 이러한 연구가 진행된 것은 이번이 처음이며, 보건복지부 차세대 맞춤의료 유전체 사업단의 지원으로 진행됐다. 연구팀에 따르면, 전체 폐암의 80%를 차지하는 비소세포폐암 중 선암에 이어 두 번째로 흔한 편평상피세포 폐암은 특히 흡연자에게서 흔히 발병한다.

이번 연구에 참여한 환자들도 104명 중 99명이 20년 안팎으로 담배를 피우고 있거나 피웠던 경험이 있었다. 담배를 피운 적이 아예 없다고 답한 사람은 5명으로 4.8%에 불과했다.

연구팀은 “연구에 참여한 환자들 중 96%인 100명에게서 주요 유전자 변형이 발견됐다”며 “2만 여개에 달하는 인간의 유전자 중에서 평균 400여개가 손상을 입거나 변형으로 제 모습을 잃은 것으로 나타났다”고 밝혔다.

이 가운데 우리 몸을 보호해 왔던 대표적인 종양 억제 유전자인 ‘TP53’의 경우 전체 환자의 80%(84명)가 정상기능을 하지 못할 정도로 망가져 있는 것으로 분석됐다. 특히 연구팀은 이번에 세계 최초로 편평상피세포 폐암 환자에게서 ‘FGFR3’과 ‘TACC3’ 유전자가 서로 융합돼 있는 것으로 발견했다.

이 두 유전자의 경우 평소에는 독립적으로 존재하지만 흡연기간이 오래 지속되면 어느 시점에 이르러 유전자 재배열 및 융합을 일으켜 폐에서 세포증식과 분열을 반복하도록 작용한다.

연구팀은 “흡연에 따라 유전자가 과도하게 활성화되고, 또 이러한 상태가 오랜 기간 반복되면서 변형이 발생한 것으로 보인다”고 설명했다.

문제는 유전자 변형과 결합 등이 시작돼 암이 자라기 좋은 환경으로 바뀌면 이를 되돌릴 방법이 현재로서는 없다는 점이다. 따라서 하루라도 빨리 담배를 끊은 것이 유전자 변형을 막고 폐암을 예방하는 가장 확실한 방법이다.

다만 ‘FGFR3’ 유전자 이상에 대한 연구는 상당 부분 진척을 보인 상태여서 이번에 연구팀에 의해 밝혀진 ‘FGFR3-TACC3’ 결합에 따른 폐암은 조만간 표적 항암치료제가 개발될 가능성이 높아졌다.

박근칠 교수는 “이번에 표적 치료제가 아직 개발되지 않은 난치성 폐암 환자들에게 맞춤형 치료를 할 수 있는 기반을 마련하게 돼 의미가 깊다”며 “흡연이 유전자를 변형시킨다는 사실을 확인한 만큼 새해에는 반드시 금연을 통해 폐암을 예방하는 것이 최우선돼야 할 것”이라고 말했다.

이번 연구결과는 임상종양학 분야 학술지인 ‘미국임상종양저널(Journal of Clinical Oncology)’에 실렸다.

권순일 기자 kstt77@kormedi.com

저작권ⓒ '건강을 위한 정직한 지식' 코메디닷컴(http://kormedi.com) / 무단전재-재배포 금지

Share with Kakao

댓글을 달아주세요.

귀하의 이메일 주소는 공개되지 않습니다.

관련 기사