담배 당길 땐 겁나는 게 없어진다

니코틴 부족, 뇌 편도체 둔하게 만들어

‘담뱃갑에 부착된 공포 사진 효과 있을까?’

미국식품의약국(FDA)은 내년 가을부터 담뱃갑에 흡연의 위험성을 알리는 끔찍한 사진을 의무적으로 싣게 할 방침이다.

그런데 흡연자는 무서운 사진을 봐도 공포감을 덜 느끼기 때문에 이 같은 방침이 큰 효과를 얻기 어려울 것이라는 연구 결과가 나왔다.

독일 본 대학교 뇌 공포 센터는 최근 흡연과 공포감의 관계에 대한 연구를 진행한 결과 흡연자들은 니코틴이 부족해지면 무섭거나 끔찍한 사진을 봐도 겁을 잘 내지 않는다고 밝혔다.

이번 연구는 28명의 젊은 흡연자와 같은 숫자의 비흡연자에게 각각 행복한 표정, 섬뜩한 표정, 보통 표정의 사진을 보여 준 뒤 뇌의 반응을 살펴보는 방식으로 진행됐다.

공포는 뇌의 편도체(amygdala)라는 부위의 활동과 밀접한 관련이 있다. 편도체의 반응이 커지면 사람은 공포를 더 심하게 느끼게 된다.

실험 초기에는 흡연자나 비흡연자의 편도체 모두 무서운 사진을 보고 비슷한 수준의 공포 반응을 보였다. 그러나 몇 시간이 지나자 담배를 피우지 못한 흡연자 뇌의 편도체는 무서운 사진을 보고도 반응이 약해지기 시작했다. 12시간이 지난 뒤 흡연자 편도체는 공포 사진에 시큰둥한 반응을 나타냈다.

공포는 유쾌한 감정은 아니지만 인간이 생존하기 위해 반드시 필요한 감정이다. 공포를 느껴야 위기 상황에서 평상시와 다르게 행동할 수 있기 때문이다. 높은 곳에 섰을 때 오금이 저리는 것은 높은 곳에 있는 상황이 위험하다는 것을 뇌가 느꼈다는 증거다. 편도체를 다치게 해 공포심을 없앤 쥐는 고양이와 부딪쳐도 전혀 겁을 내지 않고 태연히 행동했다는 연구 결과도 있다.

그런데 이번 연구에 따르면 흡연자의 편도체는 금단 현상이 시작되면 제대로 작동을 하지 않는다. 이 때문에 연구팀은 담뱃갑에 병든 폐 사진 등 끔찍한 사진을 실어도 흡연을 줄이기 어려울 것이라고 예상한다.

연구팀은 “흡연의 폐해가 워낙 크기 때문에 흡연 인구를 줄이기 위해서는 공포 사진보다 더 효과적인 방법을 찾는 노력이 필요하다”고 지적했다. 다만 연구팀은 “담뱃갑 공포 사진이 비흡연자가 처음 담배에 손을 대지 못하게 막아주는 효과는 있을 것”이라고 덧붙였다.

이번 연구는 미국 과학논문 소개 사이트 유레칼러트가 12일 보도했다.

이완배 기자 blackhart@kormedi.com

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