대상포진, 왜 젊은 환자 늘어날까

회사원 신모씨(27)는 지난 달 대상포진 진단을 받고 병원 치료를 받고 있다. 몇 달간 과도한 업무와 다이어트로 신체 면역력이 많이 떨어졌던 신 씨는 안면신경에 발생한 갑작스러운 대상포진으로 심각한 피부 발진과 통증을 겪었다.

대상포진은 흔히 중장년층 이상이 많이 겪는 질환으로 알려져 있다. 그러나 학업과 직장 업무 등 각종 스트레스로 인해 2, 30대 젊은 층도 더 이상 대상포진 발병의 위험에서 자유롭지 못한 것으로 나타났다.

실제 건강보험심사평가원 조사 결과에 따르면, 지난해 대상포진으로 병원을 찾은 2, 30대 환자 수는 총 12만7317명으로 대상포진 환자 중 18.4%를 차지했다.

◇스트레스로 면역력 뚝

대상포진은 소아기에 수두를 앓았던 사람의 몸 안에 바이러스가 완전히 사라지지 않고 잠복 상태로 있다가 성인이 된 후 다시 활성화되면서 발생하는 질환이다.

대상포진 바이러스는 뇌, 척추 신경 등 우리 몸 곳곳에 있는 신경을 따라 증식하여 해당 부위에 발진 및 수포화 형태로 나타나며 극심한 통증까지 유발한다.

소아기 이후 신경절에 잠복해 있던 대상포진 바이러스가 활성화되는 가장 큰 원인은 면역력 저하다. 우리 몸에는 면역학적 기능을 담당하는 T-세포가 있다. T-세포는 노화, 만성질환, 항암치료 등을 받는 경우 기능이 떨어진다.

이러한 이유로 노화가 진행될수록 대상포진 발병률이 높아졌다. 그러나 최근 입시, 취업, 업무 등 사회적 스트레스를 심하게 겪으면서 젊은 층도 대상포진이 발생하는 경우가 많아졌다. 특히 잦은 야근 및 과음 등 무리하게 되면 면역력이 급격히 저하돼 대상포진이 발병할 수 있다.

◇가벼운 근육통으로 오해

대상포진이 초기에는 몸의 국소적인 통증이나 몸살 증세가 나타난다. 사나흘 뒤 신경절이 지나는 띠 모양으로 피부 발진이나 수포가 생긴다.

젊은 층의 경우 수포화 현상이 두드러지는 반면 통증의 정도가 약해 발병 초기 치료시기를 놓치기 쉽다. 또한 수포화되기 전 나타나는 증상들을 근골격계 통증으로만 여기는 경우가 많다.

부평힘찬병원 대상포진 클리닉 이성중 원장은 “젊은이들은 중장년에 비해 T-세포 면역 기능이 좋은 편이기 때문에 대상포진의 통증이 비교적 약하다”며 “때문에 바이러스 침투 자각이 늦어 치료가 지연되는 경우가 많다”고 설명했다.

대상포진 초기 치료를 놓치면 합병증의 위험도 더욱 커진다. 특히 뇌신경에 대상포진 바이러스가 증식하면 합병증 가능성이 큰데, 안면신경, 삼차신경 등에 발생 시 각막 손상 혹은 청각 손상, 안면 마비 등의 합병증을 일으킬 수 있다.

◇건강한 생활습관이 최고의 예방법

젊은 층 대상포진 환자는 중장년층보다 비교적 통증도 적고 회복도 빠른 편이다. 그러나 피부에 심하게 물집이 잡히고 입원 치료도 필요하기 때문에 정상적인 일상생활이 힘들어져 발생하는 정신적 스트레스는 젊은 층 환자가 더욱 심할 수 있다.

고령 환자들은 정신적으로 통증에 대한 면역력이 있다. 하지만 젊은이들은 통증에 대한 면역력이 약하고 직장 및 일상생활 등이 불가능해져 경제적 손실을 보는 등 더욱 심한 스트레스를 겪게 되기도 한다.

최근에는 대상포진 예방 백신을 주사하는 것이 가장 효과적인 대상포진 예방법으로 알려져 있다. 그러나 이는 T-세포 기능이 본격적으로 떨어지기 시작하는 50대부터 60대 사이에 맞는 것이 가장 효과적이다.

2, 30대는 예방 백신을 주사하는 것보다 일상생활에서 건강한 습관을 갖는 것이 좋다. 우선 과음과 스트레스를 피하는 것이 급선무다. 또한, 수면, 식사 등 일상적인 생활에서 규칙적인 습관을 들이고, 걷거나 뛰기 등 면역력을 높여주는 운동을 꾸준히 해야 한다.

[사진=adtapon duangnim/shutterstock]

권순일 기자 kstt77@kormedi.com

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