상호 신뢰하는 커플, 눈동자 크기도 서로 맞춘다(연구)

상호 신뢰하는 커플은 눈동자(동공)의 크기를 동시에 맞추는 것으로 나타났다. 네덜란드 암스테르담대학교와 라이덴대학교의 공동 연구 결과에 따르면 ‘마음의 창문’으로 통하는 눈이 신뢰와 유대 관계에서 매우 중요한 역할을 하는 것으로 나타났다.

이 연구 결과에 따르면 서로 신뢰하는 커플은 상대방의 눈을 들여다볼 때 자신의 눈동자를 확대해 유대감을 한층 더 강화한다는 것이다. 즉 눈을 마주치는 동안 눈동자의 크기가 파트너 간에 동기화되는 경향이 있으며, 눈동자의 확장과 수축은 상대방이 같은 반응을 보이도록 유도한다. 연구팀은 “눈동자의 모방은 생후 1개월에도 이뤄지는 일종의 오래된 진화 현상으로 다른 종에서도 나타난다”고 밝혔다.

연구팀은 59명(평균 연령 22세)을 대상으로 이 효과가 옥시토신(사랑의 호르몬)에 의해 조절되는지와 파트너들의 성을 조사했다. 연구팀은 이들이 컴퓨터로 결정한 파트너들과 함께 ‘신뢰 게임’을 하도록 했다. 이들은 눈동자를 확장하거나, 수축하거나, 정지하는 등의 행위 중 하나를 골라 실행했다.

그 결과, 눈동자를 확장한 집단의 파트너들이 눈동자를 수축 또는 정지한 집단의 파트너들보다 더 큰 신뢰를 받는 것으로 나타났다. 또 남성 참가자들은 눈동자를 수축하는 파트너들을 신뢰하지 않은 반면, 눈동자를 확장하는 파트너들에게는 신뢰를 보냈다. 특히 옥시토신을 투여했을 때 그랬다.

연구팀은 “옥시토신은 남성 참가자뿐만 아니라 여성 참가자들에게도 눈동자를 수축한 파트너들을 신뢰하지 않도록 유도했다”고 밝혔다. 이는 신뢰할 가치가 없거나 신뢰할 수 없는 파트너의 경우 옥시토신이 신뢰를 약화시킬 수 있다는 최근의 해석과 일치한다.

낯선 사람을 만날 경우, 우리는 그들의 눈 등 신체적인 특성에 의존해 신뢰 여부를 결정한다. 그런데 이번 연구는 눈동자 모방을 통해 긍정적인 신호를 끌어내는 측면이 있음도 밝혀냈다. 연구팀은 “상대방의 확장된 눈동자를 들여다볼 경우 그에 대한 반응으로 우리 자신의 눈동자도 확장되며, 이는 일종의 피드백 신호를 보내 상대방의 신뢰감을 높이는 데 도움이 된다”고 밝혔다.

또 침팬지는 사람의 눈동자 크기를 모방하지만, 다른 침팬지의 눈동자 크기는 모방하지 않는다는 연구 결과도 있다. 하지만 연구팀은 “표현하는 사람의 인지·감정 상태에 대한 매우 유익한 정보를 제공할 수 있다는 점에서, 동공은 더 많은 종의 사회적 동물에서 신뢰의 심리적 지표가 될 가능성이 있다”고 결론지었다. 이 내용은 ‘영국왕립학회보 B’(journal Proceedings of the Royal Society B)에 발표됐으며, 영국 일간 데일리메일, 국내의 성 전문 인터넷신문 속삭닷컴이 보도했다.

김용 기자 ecok@kormedi.com

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