간경화 치료하는 줄기세포 단백질 발견

간경화 치료가 가능한 줄기세포 단백질이 발견됐다.

한국보건산업진흥원(원장 이영찬)은 고려대학교 김종훈 교수(생명과학대학)연구팀이 줄기세포를 통해 간경화를 완화시킬 수 있는 단백질을 발굴하고 치료 효능을 검증했다고 31일 밝혔다.

이번 연구는 고려대학교 김종훈 교수팀이 보건복지부 첨단의료기술개발사업(줄기세포·재생의료 상용화)과 미래창조과학부의 줄기세포 선도연구팀지원사업의 지원을 받아 추진됐다.

만성간질환은 경제 활동이 활발한 40~50대 사망의 주원인으로, 간암으로 발전할 수 있으며 근본적인 치료방법은 아직까지 알려지지 않았다. 특히 최근 중간엽줄기세포 이식이 간경화에 치료 효과가 있다는 학계 보고가 있었지만, 이에 상반된 연구결과도 있어 세포치료제로서 안전성 및 유효성에 논란의 대상이 되고 있다.

이와 관련 김종훈 교수 연구팀은 중간엽줄기세포가 분비하는 여러 단백질 중 간경화를 완화시킬 수 있는 단백질을 발굴했다. 간섬유화를 억제하는 단백질을 발굴하기 위해 중간엽줄기세포가 분비하는 수많은 단백질을 면밀히 분석했다.

그 결과, MFG-E8 단백질이 간조직의 섬유화를 억제하는 핵심 인자로 밝혀졌다. 중간엽줄기세포를 체내에 직접 이식하지 않고 단순히 세포가 분비하는 단백질만 주입해도 섬유화된 간조직이 재생됐다.

이는 중간엽줄기세포가 분비하는 단백질 중 간섬유화 치료효능을 보유한 단백질이 존재한다는 것을 의미한다. 연구책임자인 고려대 김종훈 교수는 “줄기세포의 이식 없이 MFG-E8 단백질만으로 높은 치료효과가 있음을 세계 최초로 규명하고, 줄기세포의 기능성 강화에 활용할 수 있다는 점에서 연구 성과의 의의가 있다”고 설명했다.

또한 “연구팀은 발굴한 단백질의 치료적 효능에 대한 국내외 특허를 출원했고, 기술이전 및 기업과의 공동연구를 통해 간경화 치료용 단백질의약품으로 개발해 나갈 계획이다”라고 덧붙였다.

공동 저자 김세준 교수(대전성모병원 간담췌외과)도 “조직 섬유화 반응은 간 뿐 만이 아니라 신장, 심장, 폐 등의 다양한 질환의 원인이 되므로, 임상적으로 MFG-E8는 간경화와 여러 질환의 치료물질로 활용될 수 있을 것으로 기대된다”고 밝혔다. 연구 결과는 학문적 성과를 인정받아 소화기계 세계 1위 국제의학저널인 ‘Gastroenterology’ 온라인 판에 게재됐다.

송영두 기자 songzio@kormedi.com

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