올 노벨 생리의학상, 뇌신경과학자 3명 수상

 

미국 오키프, 노르웨이 모세르 부부

올해 노벨 생리의학상은 뇌신경 과학을 연구하는 미국의 존 오키프 영국 유니버시티칼리지런던 교수(75)와 노르웨이과학기술대의 부부 과학자인 마이브리트 모세르 교수(51·여)와 에드바르드 모세르 교수(52) 3명에게 돌아갔다.

스웨덴 카롤린스카 의대 노벨위원회는 “뇌세포 내에서 ‘몸 안의 GPS’라고 할 수 있는 위치정보 처리 시스템을 발견해 사람들이 자신의 위치와 방향을 파악할 수 있는 원리를 규명한 공로가 인정된다”고 선정의 이유를 밝혔다.

이번 연구는 알츠하이머병 환자들을 괴롭히는 ‘공간 기억 상실’ 메커니즘을 이해하는데 기여하고 기억과 사고, 계획 같은 더 높은 인지과정에 대한 이해에도 새 장을 열었다는 평가를 받고 있다.

미국 태생으로 미국 국적과 영국 시민권도 있는 오키프 교수는 1971년 뇌 속 해마에 존재하는 ‘장소세포’가 현재 위치를 기억할 수 있게 한다는 사실을 처음 알아내 뇌 전문 분야 학술지 ‘뇌 연구(Brain Research)’에 논문을 발표했다. 장소세포는 출근길에 보이는 가로등 같은 특정 지표를 기억했다가 가로등과 마주쳤을 때 작동하는 방식으로 현재 위치를 인지할 수 있게 해준다.

공간을 제대로 인식하기 위해서는 특정 위치 파악 외에 전체 공간에서 현재 위치가 어디쯤인지도 알아야 한다. 모세르 부부는 뇌에서 위도와 경도 역할을 담당하는 ‘격자세포’를 내후각피질에서 찾아내 2005년 학술지 ‘사이언스(Science)’에 발표했다.

권순일 기자 kstt77@kormedi.com

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