겨울에 유독 우울증환자가 많은 이유는?

햇빛 제대로 못받아도 정신질환 위험

유난히 잦은 혹설과 한파에 여느 해보다 실내에서 보내는 시간이 많은 올 겨울,

방안에서 웅크리고만 있으면 우울증에 빠지기 쉽다는 연구결과가 나왔다.

정신과 전문의들은 겨울에 유난히 우울증 증상을 겪는 사람들이 유달리 많아지는

이유가 단순히 감정의 변화 때문이 아니라 계절성정서증후군(SAD, seasonal affective

disorder)을 앓기 때문이라고 설명했다.

SAD는 흔히 겨울우울증이라고도 불리며 낮이 짧아지고 일조량이 적은 겨울에 발생하는

정신질환이다. 일반적인 우울증과 달리 SAD는 특정한 시기가 돌아오면 재발하는 특징이

있다. SAD는 주로 겨울이나 가을에 나타나지만 다른 계절에도 환자에게 영향을 준다.

미국정신의학학회(APA)에 따르면 SAD는 일조량이 절대적으로 부족한 북유럽이나

북아메리카에 거주하는 사람들에게 흔히 나타나며 약 50만 명의 미국인이 SAD를 앓고

있고 인구의 10~20%는 경미한 SAD를 경험하는 것으로 조사됐다.

SAD는 햇빛이 신체의 생물학적 주기를 방해하기 때문에 발생하는 것으로 알려져

있다. 네이쳐(Nature)지에 실린 존스홉킨스 대학 신경학자들의 연구에 따르면 사람의

눈에는 특별히 빛에 민감한 세포가 있어 빛의 양을 감지하고 이것이 심장박동을 조율하거나

기분과 체온에 영향을 미친다.

전문가들은 이런 빛의 양의 변화를 통해 다수의 SAD환자가 겨울에는 증상을 보이고

봄이 되면 호전되는 이유를 찾을 수 있다고 말했다.

SAD환자들은 낮은 자신감, 불안, 집착적으로 걱정이 많은 성향을 보이며 어떤

것도 즐길 수 없게 되는 전형적인 우울증 증상을 겪는다.

이러한 증상 외에도 SAD환자들은 무기력증과 졸음에 시달려 일반인들이 겨울에

0.7시간을 더 자는데 비해 SAD환자들은 겨울이면 다른 계절보다 하루 평균 2.5시간을

더 잔다.

미국 듀크 대학의 연구진은 SAD환자들이 집을 나서면 지나치게 무기력해지고 우울해지지만

야외활동과 정기적인 운동이 증상을 완화시키는 데 항우울제만큼 도움이 된다는 연구결과를

발표했다.

영국 의학지 ‘더 란셋’지의 연구에 따르면 뇌에서 분비되는 ‘행복물질’ 세로토닌의

분비는 햇빛에 노출되는 시간과 관련 있으며 햇빛에 노출되는 시간을 늘리면 안정을

얻을 수 있다.

보스턴 브링엄 여성병원의 연구진은 SAD환자들이 더 밝은 곳으로 이사할 수 없다면

전등빛을 이용하는 것도 한 방법이라며 충분한 밝기와 적절한 빛의 파장, 적합한

자외선 필터를 제공하는 전등을 사용하기를 권했다.

심리치료 전문가들은 우울증 증상이 있다면 춥더라도 집과 사무실의 블라인드와

커튼을 걷어 햇빛이 잘 들도록 하고 틈날 때마다 산책을 하거나 날씨가 좋다면 밖에서

운동을 하는 것이 가장 좋다“고 조언했다.

이 연구결과는 ‘네이처(Nature)’지와 ‘더 란셋(The Lancet)’지에 게재됐으며 미국 MSNBC 온라인판과

USA투데이 등이 29일 보도했다.

조상목 기자 bosspenny@kormedi.com

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